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Un descenso dramático en la población de koalas ha lanzado la alerta sobre la supervivencia de esta especie

Recientemente la Fundación en Australia para los Koalas (AKF, por sus siglas en inglés) anunció que en ese país la población actual de koalas es de menos de 80 mil especímenes, lo cual la convierte en una especie “funcionalmente extinta”. Dado que es un número mucho más bajo que lo que otros investigadores estimaron recientemente, la AKF ha puesto en alerta a los distintas organizaciones activistas de animales. 

Si bien aún quedan koalas en Queensland, Nueva Gales del Sur, Victoria, Australia Meridional y el Territorio de la Capital de Australia, son ejemplares que se encuentran vulnerables a la deforestación, enfermedades y otros efectos del cambio climático. La crisis se agudizará cuando la población del koala caiga por debajo del punto crítico y no logre producir la siguiente generación, lo cual daría como resultado la extinción efectiva de los koalas.

 

¿Qué significa el término “funcionalmente extinto”?

El término “funcionalmente extinto” se refiere a la especie de un ser vivo cuya población ha disminuido hasta el punto en que ya no puede desempeñar una función importante en su ecosistema.

En el caso de los koalas, su presencia es decisiva para regular la salud de los bosques de eucalipto y, mediante sus excrementos, contribuir al reciclaje de nutrientes. Se considera que esta función en los bosques data aproximadamente de 30 millones de años.

Por otro lado, el término de "extinción funcional" se refiere también a una pequeña población que aunque se reproduzca, sufre de endogamia (es decir, sus integrantes se reproducen en el seno de una misma comunidad), lo cual a mediano y largo plazo amenaza su viabilidad debido a la pérdida de hábitat inherente a la endogamia, los problemas genéticos o las enfermedades.

Finalmente, otros cambios en la dinámica poblacional, la dieta y las condiciones climáticas de un ecosistema también pueden provocar que una especie esté funcionalmente extinta.

 

Un descenso del 24% de koalas en las generaciones más recientes

De acuerdo con los estudios realizados por la AKF, el número total estimado de koalas que se han perdido en Australia en los últimos años ha sido de 329 mil, con un descenso promedio estimado de 24% en las últimas tres generaciones y otro descenso igual para las siguientes tres generaciones. 

Si bien actualmente la población de los koalas no está catalogada como vulnerable, ha pasado de abundante a baja y localmente extinguida; la pérdida de su hábitat es la amenaza más grave que enfrenta la especie.

El nuevo gobierno australiano se encuentra en la labor de emitir la Ley de Protección del Koala, la cual lograría proteger los bosques donde habitan estos animales. 

 

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Imagen de portada: Juergen Schwarz/DAPD/AP