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La visualización de data se ha convertido en la manera más elocuente y sencilla de traducir un mensaje. Las siguientes son algunas de las mejores gráficas científicas de este año, no sólo por su información sino también por su estética.

Los infográficos son el devenir de la información. Vivimos en una era dominada por las imágenes, pero de entre toda la seda visual que hay en el mundo, no se le presta mucha atención a los visuales que acompañan a los artículos científicos. Ello es quizá porque son utilitarios o de baja resolución, o que a primera vista parecen abstracciones muy complicadas; sin embargo, estas figuras son una especie de folclor científico. Son figuras que transmiten hallazgos complejos con simplicidad y gracia, e incluso se podría decir que tienen su propia belleza. Debido a los resultados que muestran y la estética que guardan, las siguientes son algunas de las mejores gráficas de investigación del año 2013.

 

Las matemáticas de los “extraños familiares”

El siguiente es una red de encuentros de un solo autobús y sus 214 pasajeros regulares. En la esquina inferior izquierda se encuentra la “red de encuentros” de un solo individuo en el transcurso de una semana; a la derecha están las posibilidades formales de encontrarse a un extraño familiar en un dado momento. Incluso a simple vista, las figuras cuantifican una verdad intuida por personas que recorren diariamente un mismo trayecto: debajo de la superficie aparentemente azarosa de la vida diaria existe un patrón de orden.

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La historia de un bosque en un insecto fósil

Esta recreación por computadora de un fósil de crisópido de hace 110 millones años podría parecer una pieza artística. Pero lo que la hace especial es la información que contiene, no sólo acerca de la anatomía del insecto y su historia evolutiva, sino también del antiguo bosque crisópido donde vivió. En los crisópidos modernos, esas “ramas” que tiene en la superficie cachan los finos pelos que crecen en los helechos, y con ellos crean un abrigo de camuflaje. Los crisópidos antiguos vivían en bosques que se quemaban regularmente por incendios salvajes, y abrían espacio en donde podían crecer los helechos.

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Claridad mental

Una nueva técnica para disolver moléculas de grasa en tejido biológico puede ser usada para volver transparentes a los órganos (abajo). Conocida como CLARIDAD, el poder de la técnica se vuelve evidente cuando va combinada con etiquetas fluorescentes que se adhieren a tipos de células particulares. El resultado son cerebros traslúcidos y codificados por color, como vemos en la gráfica del cerebro de un ratón, el cual puede dar a los científicos una ventana literal hacia la anatomía y la función neurológica.

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Un genoma no se lee como un libro

Hasta hace poco tiempo, los genomas eran tratados como hilos lineales de información genética; algo que podía ser leído secuencialmente, molécula de ADN por molécula de ADN, como líneas en un libro. Sin embargo, dentro de nuestras células, nuestros cromosomas están enredados de maneras increíbles y complejas, y la forma de estos enredos podría ser inseparable de su función. Ahora se están desarrollando nuevos métodos para estudiar genomas en tiempo real y en forma real. El siguiente es uno de esos análisis: en una serie de fotografías se captura la actividad de los genes a través del tiempo y del espacio. La estructura en sí es un tipo de información.

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Ciclos lunares, ciclos de vida

En el ártico de Norte América, las poblaciones de liebres de nieve, mariposas otoñales y linces canadienses ascienden y descienden en ciclos de 9.3 años, moviéndose en un extraño tándem con el tiempo que toma la órbita de nuestra luna en atravesar el camino visual del sol. Esto podría no ser coincidencia. Los ciclos solares y lunares modulan la exposición de la Tierra a rayos cósmicos, que se sabe que dañan el ADN de las plantas; esto podría resultar en que las plantas concentren sus recursos en reparar sus células, produciendo así menos complejos indigeribles que sirven típicamente como defensa ante los predadores.

Cada 9.3 años, entonces, cuando el sol y la luna están posicionados de cierta manera, las plantas árticas están más vulnerables que nunca; crece la población de las mariposas hambrientas de plantas y también la de las liebres, y es seguida en turno por los linces que comen liebres. Esta sincronización de lo celestial y lo ecológico es aún una hipótesis, pero una muy bella.

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¿Juegan los dioses con virus y bacterias para programar la vida? Esculturas de vidrio de virus y bacterias evocan una naturaleza de tecnología orgánica en estos microorganismos.

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El artista Luke Jerram ha creado estas "esculturas científicas" de cristal, bajo el título "Glass Microbiology". Inspirado por la falta de precisión en las representaciones utilizadas popularmente para visualizar a los virus, Jerram se sirvió de expertos para poder crear estas esculturas que retratan el poderoso mundo invisible de la microbiología.

Las formas simétricas y los patrones fractales o simplemente en concordancia con principios geométricos universales que se encuentran en estas representaciones artísticas, pero realizadas expresamente para dar una impresión precisa de las formas de microorganismos como virus y bacterias, nos hacen pensar en que la naturaleza misma, en su fundamento, ladrillo biológico y molecular, es un lenguaje y tiene una articulación resonante entre sus diversas manifestaciones. Este ligamento es por supuesto la geometría entendida como la expresión de un código matemático subyacente.

Estas imágenes sugieren que los virus son los juguetes sexuales y meméticos de los dioses del espacio. La teoría más plausible del origen de la vida en la Tierra parece indicar que la vida se originó a partir de una especie de inseminación interestelar: microorganismos viajando en meteoros (posiblemente bacterias, pero también virus). El descubridor de la espiral del ADN, Francis Crick, consideraba seriamente la posibilidad de que la biogénesis no sólo tuviera un origen espacial, conforme a la teoría de la panspermia, sino que hubiera una dirección, un trazo inteligente. Extraterrestres o dioses jugando el sublime juego de la creación de vida y programación de mundos, bajo la cifras de información viva (el virus es siempre esa compuerta que borra la separación entre el bit y el it, la data y el impulso vital).

El cuerpo humano está infestado de miles de millones de virus, parásitos y bacterias, los cuales prosperan en un entorno mayormente acuático. Sabemos hoy que los virus y las bacterias son capaces de alterar no sólo nuestros procesos corporales y el funcionamiento de nuestro sistema inmunológico, también suelen modificar nuestros procesos mentales, tal es así, que muchas enfermedades o comportamientos son provocados o inspirados al menos por estos microorganismos. Visto desde fuera, sin el sesgo del ego, un observador fácilmente podría pensar que los organismos dominantes son los virus y las bacterias que utilizan el cuerpo humano para reproducirse. Su capacidad de mutar para adaptarse a antibióticos y demás ataques y cambios en su medio es sorprendente y por mucho supera la velocidad de la ciencia moderna para “curar” las enfermedades que producen. El profesor Jeremy Farrar del Wellcome Trust, considera que en Gran Bretaña se acerca una etapa crítica en la que virus y bacterias afectarán la vida de millones de personas in crescendo, sin que la ciencia pueda hacer mucho al respecto. Los virus y las bacterias, que dieron a luz a la vida y la sustentan, a la vez son la legión de la muerte y tienen dominio sobre la tierra, en la que todo a fin de cuentas es polvo y cenizas.

William Burroughs, el rey de la paranoia cósmica, escribió que “el lenguaje es un virus del espacio”, atisbando la posibilidad de una programación embebida en el sistema operativo de nuestra realidad planetaria. Vemos comúnmente la proliferación de teorías de la conspiración que especulan la posibilidad de que se utilicen armas biológicas en la población, desarrollando cepas virales para infectar a las masas. Aunque esto sea desaforado, toca una fibra profunda sobre la naturaleza de los virus como medio ideal para transmitir información entre organismos y manipularlos de manera furtiva. Hace unos años vimos ya con Stuxnet el inicio de las ciberguerras, armas informáticas capaces de hacer mella en el hardware y hackearlos, con la posibilidad incluso de detonar explosivos (desde dentro, como caballos de Troya digitales).

"La tecnología suficientemente avanzada es indistinguible de la magia", dice la frase de cajón de Arthur C. Clarke, usada tantas veces pero ominosa aún. ¿Cómo saber que los virus o las bacterias no son tecnología orgánica operada por seres más avanzados para infiltrar mundos o para generarlos, un mismo medio de creación y de destrucción? La humanidad misma a través del trabajo de científicos como Craig Venter ya ha llegado a la encrucijada en la que puede programar microorganismos y generar vida sintética. Estos mismos virus o bacterias, con la ayuda de la nanotecnología, podrían servir para hacer que el ser humano pueda vivir cientos de años. Las imágenes aquí presentadas, sin que sean una obra maestra ni mucho menos, tienen la virtud de otorgarnos la posibilidad de hacernos ver algo más. El telos detrás del velo de una malla de ciencia ficción y especulación astrobiológica. Jugar con que los virus son juguetes inteligentes usados por los dioses es acercarnos a su mismo patio de juego cósmico.

[caption id="attachment_68956" align="aligncenter" width="721"]LukeJerramGlassMicrobiology3 El virus del ébola: un tecnopene de arillos transparentes[/caption]

 

[caption id="attachment_68957" align="aligncenter" width="721"]LukeJerramGlassMicrobiology4 La bacteria E.coli (Escherichia coli), responsable de una gran cantidad de enfermedades, majestuosa y letal.[/caption]

 

[caption id="attachment_68958" align="aligncenter" width="721"]LukeJerramGlassMicrobiology6 VIH[/caption]

 

[caption id="attachment_68959" align="aligncenter" width="721"]LukeJerramGlassMicrobiology7 Papiloma humano[/caption]

 

[caption id="attachment_68960" align="aligncenter" width="721"]LukeJerramGlassMicrobiology8 Malaria[/caption]

 

[caption id="attachment_68961" align="aligncenter" width="721"]LukeJerramGlassMicrobiology9 El T4, virus bacteriófago, luce como un insecto cibernético.[/caption]

 

[caption id="attachment_68962" align="aligncenter" width="721"]LukeJerramGlassMicrobiology10 Influenza[/caption]

Twitter del autor: @alepholo