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Nuestros antepasados tuvieron mucho sexo con los Neandertales, afirman especialistas

Ciencia

Por: pijamasurf - 02/09/2012

Hasta el 4% del genoma humano es ADN Neandertal, lo cual significa que nuestros antepasados copularon enormemente con estos homínidos (a pesar de considerarse recíprocamente "feos"); especialistas explican la razón.

Si el genoma humano actual se compone de ADN Neandertal hasta en un 4%, los especialistas opinan que debió existir muchísimo intercambio genético —es decir, sexual— con esta especie de homínido.

Lo curioso es que desde una perspectiva natural —evolutiva, genética— esto no puede ser fruto del azar, sino que debe obedecer a una razón científicamente constatable. Entonces, ¿cuál es la causa de esta obsesión copulatoria con los neandertales?

Para responder, Michael Barton y Julien Riel-Salvatore —de las universidades Estatal de Arizona y Colorado Denver, respectivamente— idearon un modelo que rastrea los componentes biológicos y culturales de la interacción entre seres humanos y neandertales, ambos aspectos, dice Barton, imprescindibles para entender este proceso:

Hay una percepción de que la evolución biológica determina la cultura durante el Pleistoceno y que las influencias culturales predominan desde entonces (incluso hoy). La realidad es que ambas fuerzas han trabajado juntas y fueron tan importantes hace 50,000 años como lo son ahora

Así, analizando 120 mil años de información arqueológica, los especialistas aseguran que la razón más probable para la extinción del Neandertal haya sido, simplemente la hibridación: la mayoría demográfica del Homo sapiens terminó apabullando al Neandertal hasta la dominación genética.

En cuanto a los encuentros sexuales sostenidos entre ambas especies, los científicos consideran seriamente la posibilidad de que una y otra, recíprocamente, se miraran con suficiente fealdad como para ver con recelo una posible relación “interracial”, misma que sería objeto de vergüenza e incluso de exilio. Para Riel-Salvatore este sería el primer momento en la historia de la humanidad en que surgiera la noción de “tabú”.

Sin embargo, las rutas migratorias de humanos y Neandertales se cruzarían eventualmente —especialmente en la zona oeste de Eurasia, el hogar de estos últimos— dando lugar a la susodicha hibridación que, según parece, no tiene nada que ver con la superioridad genética. Al respecto dice Barton:

Además del hecho de que desaparecieron, no hay evidencia de que los Neandertales fueran menos aptos como cazadores-recolectores del Pleistoceno tardío que cualquier otro ancestro humano de la época. Parece que fueron tan capaces como cualquier otro. El legado neandertal vive en nuestro genoma biológico y posiblemente en nuestro conocimiento cultural. Pudo haber otras poblaciones parecidas que se integraron en una especie humana global en el Pleistoceno tardío. Nosotros somos el resultado.

[io9]

TOP 6: las exploraciones científicas más ambiciosas del 2012 (FOTOS)

Ciencia

Por: pijamasurf - 02/09/2012

De lo macro a lo micro, este 2012 es uno de los años más ambiciosos en cuanto a exploración científica se refiere, sea del cosmos, de los fundamentos de la vida o de las profundidades de nuestros océanos.

Quizá el avance de la ciencia pueda ser cuestionado por muchos, pero es indudable que parte de su lógica más esencial es ir edificando desarrollos poco a poco más complejos a partir de los descubrimiento realizados en generaciones anteriores. Así, no cabe duda que los proyectos contemporáneos destacan por lo increíble de su ambición que parece lindar, como en el mito prometeico, con lo inaccesible y lo prohibido.

Este año puede ser uno memorable para la humanidad si se cristalizan algunos de los planes explotarios científicos que cercan ámbitos hasta ahora no plenamente comprendidos que, además intentan abarcar toda la realidad conocida: desde lo macro a lo micro, del vasto universo a las estructuras de la vida.

En este listado, recogido por el sitio Wired, presentamos 6 de estos proyectos que destacan tanto por lo elevado de sus metas como por la amplitud de sus horizontes.

 

6. La búsqueda de planetas extrasolares

La Misión Kepler de la NASA sondea el cosmos en busca de planetas fuera de nuestro sistema solar con zonas proclives a la vida. En los últimos meses esta ha brindado resultados que alimentan las esperanzas de los astrónomos, pues se ha identificado ya por lo menos un par de planetas con condiciones sumamente similares a la Tierra y uno en especial, el Kepler-16b, que orbita una estrella binaria (un fenómeno hasta entonces desconocido).

 

5. La base de la vida sintética

Crear vida es, hasta la fecha, una de las ambiciones mayores de la ciencia y, en general, una constante en casi cualquier momento de la historia de la humanidad. El célebre golem del folclor judío es una buena muestra de ello.

Desde el terreno científico, sin embargo, los esfuerzos mayúsculos encaminados a la generación de la vida corren a cargo de Craig Venter (célebre por participar en el desciframiento del genoma humano), quien al frente de su equipo ha creado la “primera bacteria sintética”.

Y se acepte o no este logro, este proyecto ayuda a comprender los orígenes de la vida en la Tierra.

 

4. Alvin explorará el océano de nuevo

Ya en la década de los 60 Alvin se hizo famoso por proveer de los descubrimientos más revolucionarios en torno a la naturaleza de las profundidades océanicas: una esfera de titanio de casi 2 metros que permitió la exploración de las aguas más recónditas del planeta, dando a conocer lo mismo los restos del Titanic que las ventilas hidrotérmicas de las Galápagos.

Ahora, casi cuarenta años después, Alvin regresa totalmente remozado, con tecnología de punta instalada a lo largo de 14 meses que incluye mejores cámaras, más espacio, ventanas más amplias y una capa de titanio totalmente renovada.

 

3. La caja de Pandora de la Antártida

Luego de varios años y muchísimos intentos por penetrar el corazón de la Antártida, finalmente fue posible que una expedición rusa penetrara el Lago Vostok, un baluarte hasta ahora intacto que podría arrojar luces, entre otras cosas, a los astrónomos, pues sus condiciones son parecidas a las de la luna Europa de Júpiter, extremas al grado de que se encuentran ahí formas de vida desconocidas que también podrían contribuir a explicar la evolución y la adaptación.

A la par de esta búsqueda se llevan a cabo otras dos por parte de sendos equipos británico y estadounidense, en los lagos Ellsworth y Whillans, respectivamente.

 

2. Un laboratorio en Marte

Aunque por el momento las exploraciones humanas interplanetarias parecen en un impass del que no se ve cómo saldrán adelante, los envíos de robots son, por el contrario, la opción más viable para aprender de la parte del universo que nos rodea.

En este sentido, en agosto de este año se planea instalar un laboratorio de investigación científica en marte, el llamado Mars Science Laboratory: una etapa culminante de las muchas misiones de scouting realizadas en las últimas décadas, sobre todo por la NASA.

 

1. La distribución geopolítica de la exploración espacial

Como decíamos en el ítem anterior, la exploración espacial ha estado monopolizada casi exclusivamente por la NASA, particularmente luego de la caída del bloque soviético.

En los últimos años, sin embargo, la hegemonía estadounidense ha decaído dando paso, al mismo tiempo, al surgimientos de nuevas potencias de la exploración espacial, siendo China el mejor ejemplo de ello.

Si esta tendencia se mantiene, 2012 puede ser un mal año para la NASA (en esta situación) y un buen año para China, que en 2020 piensa mandar astronautas humanos a la Luna.

Y este no es asunto menor, pues quizá con el tiempo se revele que la competencia nacional en la carrera espacial redunde en cierto sano equilibrio geopolítico fuera de las fronteras planetarias.

[Wired]