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¿Importa el tamaño del cerebro?

Por: pijamasurf - 01/19/2016

La difícil correlación entre inteligencia y tamaño del cerebro en su masa total y en sus regiones específicas

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La obsesión por el tamaño y por destacar al individuo y a la especie humana de las demás nos ha llevado también a difundir popularmente la idea de que el tamaño del cerebro humano es un indicador de la inteligencia. El neurocientífico Christof Koch hace un recuento de esta idea y de los datos científicos que la soportan o refutan.

Nos dice Koch que un estudio notó que el tamaño promedio del volumen del cerebro en hombres adultos es de 1,274cm³ y el de una mujer es de 1,131cm³. Sin embargo, pruebas de inteligencia no muestran una diferencia sustancial entre la inteligencia de los sexos.

Un caso llamativo es el de novelista ruso Iván Turgénev, un gigante literario con un cerebro de 2,001gr; el de otro gran escritor, el francés Anatole France, pesó sólo 1,017gr.

Según Koch, el volumen total del cerebro se correlaciona con un porcentaje de entre 9 y 16% más inteligencia. No existen, sin embargo, datos claros que comprueben si la inteligencia es el resultado de un cerebro más grande o si el cerebro más grande se hace así por la inteligencia o incluso algún otro factor desconocido.

Por otro lado, experimentos que toman en cuenta conexiones particulares de ciertas regiones del cerebro de un individuo (algo así como un "huella digital neural"), según Koch, logran predecir con mayor efectividad la inteligencia fluida, esto es, la capacidad de resolver problemas en situaciones novedosas, encontrar patrones y razonar independientemente.  

La importancia del tamaño del cerebro es también puesta en duda cuando comparamos nuestro cerebro con el de otros animales y algunos homínidos. El caso del Neanderthal llama la atención: pese a tener un cerebro de más de 150cm³ en promedio que el nuestro, su masa cerebral de poco le sirvió para evitar la extinción. Una abeja, por ejemplo, puede realizar toda una serie de tareas complicadas para dar a conocer el lugar en el que se encuentra un alimento y logra ello con un cerebro 1 millón de veces más chico que el de un ser humano. Koch se pregunta: "¿Realmente somos 1 millón de veces más inteligentes que las abejas? Ciertamente no, si me fijo en cómo nos gobernamos a nosotros mismos".  

Ya que normalmente los animales más grandes tienen cerebros más grandes, se tiene una regla que busca señalar a los animales que tienen mayor masa cerebral en proporción a su masa corporal total. En el caso de los seres humanos es de 2%. Si bien esto hace que superemos a los delfines, a las ballenas o a los elefantes, también hace que algunos pájaros e incluso algunos mamíferos como la musaraña nos venzan en este sentido. Otro intento de hacer reinar al hombre en la jerarquía del intelecto ha sugerido que lo que importa es tener más cantidad de células nerviosas en lugares ligados a las funciones superiores de la inteligencia. Pero en esto también nos superan las llamadas "ballenas piloto" (en realidad delfines), que tienen el doble de células en el neocórtex, la región elegida para hacer esta distinción. Koch recuerda que el mismo Darwin había notado que en realidad lo que nos hace únicos es una serie de combinaciones que en su conjunto nos distinguen y no algo en específico. Sin embargo, esta cualidad de ser especiales en su multifactoriedad única tal vez pueda asociarse a muchas otras especies. 

¿Científicos del CERN rompen la velocidad de la luz?

Por: pijamasurf - 01/19/2016

Todo parecía indicar que la relatividad einsteniana había caducado, si se confirmaba que los neutrinos disparados desde el CERN habían superado la velocidad de la luz

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Fue en 2011 cuando un hito del universo físico y de la cultura popular frente a este universo, la velocidad de la luz como una constante insuperable, se tambaleó como nunca antes. Investigadores del CERN (Organización Europea para la Investigación Nuclear) anunciaron que registraron partículas viajando a una velocidad superior a la de la luz. 

El vocero de esta plataforma internacional de científicos, Antonio Ereditato, anunció:

Tenemos mucha confianza en nuestros resultados. Hemos checado y rechecado cualquier cosa que pudiese haber distorsionado nuestros resultados y no encontramos nada. Ahora queremos que nuestros colegas lo confirmen por su propia cuenta. 

El suceso, potencialmente histórico, ocurrió como resultado de 3 años de mediciones de neutrinos disparos desde el CERN, ubicado cerca de Ginebra, hacia el Gran Sasso de Italia. Los científicos corroboraron que estos neutrinos completaron la trayectoria 60 nanosegundos antes de cuando la luz habría llegado. 

Las implicaciones de esto habrían sido monumentales, de hecho inconmensurables para la mayoría de nosotros. De entrada derrocarían la teoría de la relatividad que Einstein lanzó en 1905, sustentada en que la velocidad de la luz es una constante cósmica y que nada en este universo puede viajar más rápido que ella. Sin embargo, después de esta falsa alarma ya jamás supimos si futuros experimentos, tras confirmarse que estas mediciones habían sido imprecisas, alcanzaron mejores resultados. Incluso se ha rumorado que en caso de que finalmente se hubiese logrado superar la "barrera" de la luz, las implicaciones científicas serían tan radicales que la noticia podría estar siendo pospuesta hasta que las "condiciones culturales" sean propicias.