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La máxima excelencia educativa de esta institución arroja lecciones fundamentales no solo para el resto de universidades, sino para cualquier organización humana.

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La educación no consiste en llenar una cubeta, sino en encender un fuego.

 William Butler Yeats

Aprender del ‘mejor’ ha sido, históricamente, una sencilla pero efectiva herramienta evolutiva. Analizar el ejemplo de los más destacados nos ofrece la posibilidad de aprender de sus virtudes, y con un poco de voluntad y suerte, adaptarlas a nuestras condiciones particulares –e incluso llevarlas un paso más allá, afinarlas.

En lo que se refiere a educación, hace tiempo tuvimos la oportunidad de desmenuzar las principales bondades del sistema finlandés, considerado como el más eficiente del mundo (de acuerdo con el informe PISA de la OCDE). Gracias a ese ejercicio hoy sabemos que confianza, transparencia, respeto y el incentivo a pensar por sobre solo memorizar, son los pilares que sostienen la educación en Finlandia, y cada uno de ellos representa una máxima a seguir, o al menos a considerar, por el resto de los países.   

Luego de treinta años de fungir como preparatoria y vocacional, el Instituto Tecnológico de California (Caltech), se estableció en 1921 como universidad. Abocada a las artes técnicas y las ciencias aplicadas, y notablemente pequeña en comparación a las grandes universidades, los alumnos y maestros de Caltech han obtenido en 33 ocasiones un Premio Nóbel, y en 57 la Medalla Nacional de Ciencia (máxima distinción otorgada por el gobierno estadounidense). Pero más allá de sus miembros laureados, la excelencia educativa que caracteriza a esta institución le ha valido repetir consecutivamente, durante tres años, la distinción como la mejor universidad del mundo (según el prestigiado ranking elaborado por la revista británica Times Higher Education)

Con apenas trescientos profesores en su facultad, y ubicada a escasos quince kilómetros de Hollywood, este instituto es definitivamente un caso particular, e indudablemente a lo largo de sus más de cien años de vida, logró encontrar un envidiable modelo educativo. Pero ¿cuáles son las mayores virtudes de Caltech?

En un largo artículo de la revista THE, el cual incluye entrevistas con diversos miembros de la facultad, se pueden detectar algunas de las claves fundamentales para explicar y, por qué no, imitar, la excelencia de esta universidad. Entre los participantes se incluye Ares Rosakis, quien encabeza la División de Ingeniería y Ciencia Aplicada del instituto.

A continuación intentaré resumir los puntos clave, para que cada quien extraigamos las lecciones que nos correspondan.

El tamaño

Sin duda el tamaño de Caltech es una de sus principales distinciones. Por ejemplo, mientras su facultad la integran 300 profesores, en el caso de Harvard son 2,100. O mientras que su equipo docente en ingeniería y ciencia aplicada lo integran 77 maestros, en el caso del MIT es de 490. Sobre este punto Rosakis explica:

Siempre me refiero a nuestra pequeñez como algo similar al efecto tamaño que está presente en todos los materiales –hay propiedades especiales que solo existen cuando eres extremadamente pequeño. 

Interdisciplinariedad

Más allá de originalmente haber procurado esta cualidad operativa, precisamente debido a su pequeña escala los profesores en Caltech se ven obligados a involucrarse e interactuar en diferentes áreas. Lo anterior se traduce en una cierta cohesión y unidad que a su vez proyecta una especie de subcultura propia, se refuerza significativamente la identidad de la comunidad, y además facilita los proyectos que involucran distintas disciplinas.

Necesitamos que los ingenieros interactúen con el resto de las ciencias, y viceversa –es cuestión de supervivencia. No tenemos la estatura para hacer las cosas en grande a menos que interactúen entre ellos.

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Selectividad

Curiosamente esta virtud está también asociada a la característica primaria de Caltech, su tamaño. El reducido número de profesores que integran la facultad, obliga a los directivos a ser extremadamente selectivos al momento de contratar.

Nuestra prioridad definitiva está en las contrataciones (de los mejores docentes). […] Simplemente no puedo cometer errores al momento de contratar. En realidad no puedo. Mientras que nosotros tenemos 16 profesores en Ciencia de la Información y Tecnología, mientras que por ejemplo Carnegie Mellon (una universidad en Pittsburgh) tiene 200. Así que si una o dos contrataciones son equivocadas, eso implicará un costo monumental. 

Arriesga y confía en los jóvenes

El tomar riesgos es una práctica cotidiana en Caltech. Si bien se rige por un alto estándar de excelencia en, por ejemplo, la contratación de profesores, en cambio también mantiene una filosofía de invertir en desarrollar proyectos creados por jóvenes alumnos que no necesariamente tienen decenas de publicaciones especializadas en su haber. Al respecto, Fiona Harrison, profesora de física y astronomía, afirma:

Todos hemos escuchado el mantra de “publica o perece” (en referencia a la presión académica de publicar investigaciones por sobre experimentar), pero Caltech invierte en la gente joven. A mi me dicen: ‘OK, puedes tomar el riesgo’”.

Voto de confianza

En Caltech la confianza que deposita la institución en sus alumnos es notable. Por ejemplo, generalmente los exámenes son resueltos por cada alumno en su respectivo hogar, y muy rara vez hay alguien que supervise este rubro. El Código de Honor de la universidad es simple y conciso “Ningún miembro de la comunidad Caltech podrá tomar una ventaja de manera injusta sobre ningún otro miembro de la comunidad Caltech”. Y la postura es igual de sencilla: “El Código de Honor confiere el poder de elegir libremente acciones responsables. Los alumnos valoran mucho esta libertad y la cuidan fervientemente, y es por eso que nuestro sistema verdaderamente funciona.

La fórmula

Sin demeritar otros factores, como el financiamiento (Caltech dispone de un fondo de 1,800 millones de dólares), lo cierto es que el verdadero secreto de esta universidad recae en valores puntuales que permean toda su filosofía y práctica educativas. Mantener un tamaño relativamente reducido, ejercer el máximo rigor al momento de elegir a sus profesores, favorecer un ambiente de interacción interdisciplinaria, apostar por el talento de sus alumnos, respaldándolo con firmeza, y depositar un voto de confianza en ellos, parecen ser ingredientes fundamentales en la fórmula ‘caltechiana’.

Si bien no existen recetas absolutas, ni infaliblemente replicables, lo cierto es que estas cualidades debieran ser consideradas no solo por todo aquel ligado a la educación, también, creo, que podrían aplicarse con muy bueno resultados en prácticamente cualquier organización.

Twitter del autor: @ParadoxeParadis

 

Médico confirma el primer nacimiento de bebés modificados genéticamente con ADN de tres adultos

Por: pijamasurf - 02/11/2014

No se trata de un relato de ciencia ficción: un genetista de New Jersey ha sido capaz de "producir" bebés a partir de células de tres adultos. Y no sólo uno: quince bebés de una primera ronda de experimentos tienen entre uno y tres años.

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Si estuviera en nuestras manos, probablemente haríamos todo lo posible por que nuestra descendencia no tuviera ciertos genes de nuestros antepasados, los que los predisponen para el cáncer, la calvicie o incluso la depresión; otros tal vez tratarían que sus hijos fueran más altos, tuvieran la piel más clara o una nariz bonita. Para la mayoría de la gente, la modificación genética en humanos es un relato de ciencia ficción que vemos en un futuro distante que, precisamente por distante, no notamos en nuestro espectro temporal. Pero en el Instituto de Medicina Reproductiva y Ciencia de San Bernabé, en Nueva Jersey, la modificación genética es cosa de todos los días.

El pionero en investigación de la fertilidad es el profesor Jacques Cohen. Su experiencia es tal que, según dice, clonar un bebé humano representaría solamente "una tarde de trabajo para uno de mis estudiantes".

Y es que la eugenesia (la modificación o elección, genética o social, de las características con las que nace un nuevo ser humano) remite a los experimentos sociales del nazismo y el régimen de Hitler, cuando no a fantasías futuristas de mano de obra barata conformada por clones desechables. Pero la eugenesia es algo que está pasando en nuestros días: los primeros bebés diseñados mediante ingeniería genética, de hecho, ya han sido "creados". De hecho, algunos de ellos estarían a punto de cumplir tres años.

"Quince niños han nacido durante los últimos tres años como resultado de un programa experimental" en San Bernabé, según Cohen. "Los niños nacieron de mujeres que habían tenido problemas para concebir. Genes extra de una donadora femenina fueron insertados en los óvulos antes de que fueran fertilizados en un intento por permitirles concebir. Pruebas de identificación genética en dos de los niños de un año confirman que han heredado ADN de tres adultos: dos mujeres y un hombre".

Debido a que el ADN se transmite de padres a hijos, estos niños pasarán su información genética a su descendencia. Las mitocondrias de sus madres no les habrían permitido concebir, por lo que porciones de células de óvulos sanos fueron insertadas en los óvulos de las mujeres infértiles. Debido a que los óvulos contienen ADN, la incorporación del ADN de las donadoras con el de las mujeres infértiles (además de la unión con el ADN de los espermas masculinos) le da a estos 15 bebés una conformación genética inédita en la humanidad. Pero la comunidad científica no se ha mostrado 100% convencida de que este procedimiento sea ético y deseable:

Lord Winston del hospital Hammersmith de Londres afirmó: "En lo correspondiente al tratamiento de la infertilidad, no existe evidencia de que valga la pena realizar esta técnica... Estoy muy sorprendido de que haya sido llevada hasta este punto. Ciertamente no sería permitida en Inglaterra."

John Smeaton, director nacional de la Sociedad para la Protección de Niños No-Nacidos dijo: "Uno tiene una tremenda empatía por las parejas que sufren de problemas de fertilidad. Pero ésta parece la ilustración final del hecho de que todo el proceso de fertilización in vitro como forma de concebir bebés lleva a que los bebés sean vistos como objetos en una cadena de producción. Este es un paso grande y muy preocupante hacia el camino incorrecto para la humanidad".

Esta situación nos lleva a pensar si la humanidad de las próximas décadas se dividirá (aún más) entre los concebidos de manera "natural" y los concebidos en laboratorio: ¿se trata solamente de un procedimiento que permite que una pareja pueda tener un bebé sano y hacerse cargo de él o se trata de una rama de la humanidad que podría poner en peligro la estabilidad de la especie,  tanto en sus aspectos sociales, como en los genéticos? 

Por otra parte, la modificación genética de cultivos agrícolas (transgénicos) ha alarmado a muchas asociaciones ecologistas y de agricultores; la modificación de los cultivos afecta no sólo la calidad de los alimentos, sino a otras especies animales y vegetales del ecosistema. ¿Ocurrirá lo mismo con los humanos? ¿Somos capaces de predecir con precisión los efectos secundarios de nuestros experimentos? ¿Estamos dispuestos a correr ese riesgo?