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Eventos Luminosos Transitorios, bestiario de luces en el cielo

Por: pijamasurf - 08/03/2013

Los llamados Eventos Luminosos Transitorios (TLE por sus siglas en inglés) o “sprites” (que significa duende, elfo), son la manifestación de un fenómeno misterioso que sucede por encima de algunas tormentas eléctricas y se parece a una medusa o a un fuego artificial extraño. Podría decirse que tienen mucho en común (al menos simbólicamente) con las Ignis fatuus, luces atmosféricas que se manifiestan en pantanos y ciénagas.

Son usualmente invisibles para el ojo desnudo ya que suceden en escalas de milisegundos, demasiado rápido para ser vistos. El hecho de que no sean tan conocidas reside en que ocurren entre 50 y 100 kilómetros por encima de la tierra; un área de la atmósfera que es demasiado alta para los aviones pero demasiado baja para que los satélites las puedan investigar. Allí, el delgado aire interactúa con fuertes campos eléctricos para ionizar las moléculas y crear arcos de plasma.

Estos espectáculos no son nuevos para la ciencia; ya en 1989 una cámara de la Universidad de Minnesota capturó un TLE por “accidente” mientras filmaba el despegue de un cohete (caso que después fue investigado por la NASA), y después de esto se han estudiado y grabado docenas de ejemplos. Pero una de las personas más apasionadas con el estudio de estos duendes es el astrónomo Thomas Ashcraft, quién ha estado fotografiando estos eventos por muchos años.

Utilizando una cámara relativamente simple y un disco de radio, Ashcraft ha visto todo un bestiario de estas extrañas criaturas. En esta fotogalería te mostramos algunas de las más atractivas fotografías de estos fenómenos fantasmales, y en el video se puede apreciar el evento a pocos cuadros por segundos.

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[Wired]

 

Diez cosas que no sabías sobre la fuerza de gravedad

Por: pijamasurf - 08/03/2013

La gravedad es eso intangible que sabemos que cautivó a Newton y a Einstein, y que sigue perturbando a la ciencia moderna, pero ¿realmente sabemos qué es?

Spacetime_curvature

La gravedad es una de las cuatro interacciones fundamentales de la naturaleza, pero es la única que afecta cualquier materia. Afecta todas las cosas pertenecientes al mundo físico y su sustancia es tan elusiva que siempre ocupará a la ciencia. En la antesala del estreno de la esperada cinta de Alfonso Cuarón, Gravity, empezamos la lista con una referencia cinematográfica de cultura popular, en homenaje a esa gran atracción.

 1. Obi-Wan Kenobi dice en Star Wars que la Fuerza "está a nuestro alrededor y nos penetra. Es lo que hace que la galaxia esté unida y no se desintegre", lo cual explica bien lo que es la gravedad.  Sus propiedades de atracción mantienen unido todo a nuestro alrededor, y nos mantiene pegados a la Tierra. Sin embargo no tiene dualidad, como lo tendría la Fuerza en la saga de ciencia-ficción: solo atrae.

 

2. Los pasajeros de la Montaña Rusa o juegos de ese tipo experimentan algo conocido como microgravedad, que también es conocido como cero gravedad, aunque ese término es incorrecto. Al caer a la misma velocidad que los vehículos se da una sensación similar a la que se experimenta en la Estación Espacial Internacional.

 

3. Alguien que pese 68 kilos en el planeta Tierra pesaría 160 en Júpiter. Entre más grande la masa más fuerte es su poder de atracción, es decir, de gravedad. El diámetro de Júpiter es once veces más grande que el de la Tierra, y su volumen es 1,300 veces el volumen de nuestro planeta.

 

4. Sin embargo la gravedad es la fuerza más débil de las cuatro que gobiernan el universo. Las otras tres son: electromagnetismo, la fuerza nuclear débil y la fuerza nuclear fuerte, que mantiene a los átomos unidos. Un imán del tamaño de una moneda tiene tal fuerza electromagnética que desafía a la gravedad al quedarse pegado al refrigerador.

 

5. Aunque no es cierto que una manzana le cayó encima a Isaac Newton, sí lo hizo equiparar la fuerza que obliga a una manzana a caer con la fuerza que impulsa a la Luna a dar vueltas alrededor de la Tierra. Gracias a eso Newton descubrió la ley del cuadrado a la inversa (F = G * (mM)/r2), que dicta que un objeto al doble de lejos hace una fuerza gravitacional de un cuarto de fuerza. Esta ley también implica que la atracción gravitacional es técnicamente infinita.

 

6. La otra definición de la palabra "gravedad", cuando algo es serio o importante, vino antes que la acepción de atracción, y se originó del latín gravis: pesado.

 

7. La fuerza de gravedad acelera todo de igual manera, sin importar el peso. Si tiráramos dos pelotas del mismo tamaño pero de peso distinto desde el techo caerían al suelo al mismo tiempo. La inercia del objeto más pesado cancela la velocidad que podría tener sobre el objeto liviano.

 

8. La teoría de la relatividad de Einstein fue la primera en tratar a la gravedad como una distorsión del espacio-tiempo, el "tejido" físico del universo. Entonces, cuando un objeto distorsiona el espacio-tiempo a su alrededor debido a la gravedad, puede redirigir la luz que pasa a través de él. Esto puede magnificar la luz que emite una galaxia o hacer que la luz se comporte en formas extrañas.

 

9. Aunque las otras tres fuerzas fundamentales concuerdan con la mecánica cuántica, que tiene que ver con la ciencia de lo más pequeño, la gravedad es incompatible con ello. Las ecuaciones cuánticas se rompen al tratar de incluir a la gravedad. Reconciliar estas dos descripciones del universo que se oponen entre sí es una de las grandes cuestiones de la física contemporánea.

 

10. Según Amber Stuver del Laser Interferometer Gravitational-Wave Observatory de Louisiana, para comprender mejor a la gravedad se buscan olas gravitacionales, ondas en el espacio-tiempo a partir de hoyos negros y estrellas que explotan. Una vez que logren detectar estas ondas gravitacionales podrán usarlas para observar el cosmos como nunca antes se había podido. "Cada vez que hemos visto el universo de una manera nueva", dice Stuver, "ha revolucionado nuestro entendimiento".

 

(Discover Magazine)