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Nueva evidencia sobre los "rayos negros", la radiación más poderosa -y breve- de la Tierra

Por: pijamasurf - 05/02/2013

Nuevas evidencias parecen demostrar que los rayos negros son rayos gamma producidos pocos milisegundos antes de que un rayo "claro" (o normal) aparezca en el cielo.

darklight

Científicos de la Universidad de Bergen, Noruega, han encontrado evidencia de un tipo de radiación de alta energía llamado "relámpago negro" ("dark lightning"), fuerza que precede a los relámpagos brillantes o "normales". A pesar de que se sabe de esta energía desde 1991, hay nueva evidencia que relaciona ambos fenómenos.

"Nuestros resultados indican que ambos fenómenos, los relámpagos claros y los negros, son procesos intrínsecos de la descarga de un relámpago", según  Nikolai Østgaard, líder del equipo de investigación de Bergen.

El relámpago negro u oscuro es una descarga de rayos gama producida durante una tormenta eléctrica, constituido por electrones de velocidad extremadamente rápida, chocando con moléculas de aire. Los investigadores también se refieren al fenómeno como flash terrestre de rayos gama, pues este fenómeno suele ocurrir solamente en estrellas distantes --además, los relámpagos oscuros son la radiación que contiene más energía producida naturalmente en el planeta.

Este fenómeno dura apenas 300 milisegundos, y los datos más fiables sobre él fueron recolectados por accidente cuando dos satélites atmosféricos de diferentes países orbitaban a 7 km. por hora sobre una tormenta eléctrica en Venezuela. Una estación atmosférica en tierra también captó la radiación, por lo que de pronto se encontraron con el corpus de información necesario para seguir investigando.

"Los rayos negros", afirma Østgaard, "pueden ser un proceso natural de los rayos del que ignorábamos su existencia antes de 1991. Pero está justo encima de nuestras cabezas, lo que lo vuelve fascinante."

[Phys]

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¿Caminar en dos pies realmente es normal? Extraños cuadrúpedos humanos

Por: pijamasurf - 05/02/2013

Caminar en dos pies pudo ser una ventaja evolutiva para nuestros ancestros --pero tal vez podría ser reversible, según la increíble historia de una familia en Turquía.

A publicity still from the documentary The Family That Walks on

Antes de aprender a caminar, los bebés andan en cuatro patas, como muchas especies de primates y otros animales; pero estamos acostumbrados a pensar que ser cuadrúpedos es solamente un estadio en el proceso de hominización junto a procesos paralelos como la adquisición del lenguaje. La evolución hizo bípedos a los seres humanos --sin embargo, hay algunas excepciones que ponen en duda la ubicuidad de caminar sobre nuestras extremidades posteriores.

Como mucha literatura antropológica ha testimoniado antes, existen seres humanos que caminan en cuatro extremidades sin que exista en apariencia ninguna diferencia en su cerebro. Incluso en nuestros días: en el 2004 el caso de una familia de Turquía hizo a los científicos evolutivos cuestionarse la normalidad del movimiento bípedo. Los miembros de la familia (la cual contaba con 19 hijos) viven en una aldea rural, alejada de todo contacto humano ajeno a ellos mismos. Todos caminan en "cuatro patas".

En una serie de estudios se demostró que los niños podían caminar en dos pies --simplemente nunca lo intentaron. También se halló que algunos tenían un desarrollo deficiente del cerebelo, el área del cerebro que controla el balance; sin embargo, algunos adultos sin cerebelo son capaces de caminar, así que esta explicación no resultaba satisfactoria. Ajena a las determinantes biológicas y fisiológicas, una explicación cultural podría explicar mejor los aparentemente extraños hábitos de "la familia oso".

El padre de la familia caminaba en cuatro patas más de un kilómetro diario para recolectar latas y botellas para vender y mantener a su familia. La eficiencia de la locomoción cuadrúpeda se mostró muy útil tanto para él como para sus hijos, quienes nunca recibieron la presión social de aprender a andar en dos piernas --ese estímulo extra que viene de los padres y que el niño probablemente adquiere, en un principio, para complacer a sus padres. Aprender a caminar, a hablar y a ir al baño por sí mismo son en buena parte aprendizajes motivados y recompensados culturalmente --¿evolutivos?, no siempre.

Además, la "familia de osos" vive en una zona sumamente alejada de otros humanos, por lo que los científicos consideran que construyeron su propia cultura, por así decirlo. Luego de que fuera difundida su historia a través de un documental, los niños recibieron terapia motora y se volvieron bípedos, pero la historia sigue proponiendo preguntas: como la literatura del siglo XIX atestiguó a través de las historias de los niños ferales, la pregunta de si un niño dejado a solas aprendería a hablar y caminar sigue cuestionando nuestro concepto de "normalidad" como una serie de hábitos culturalmente adquiridos. Sólo pocos años después de que el documental viera la luz se descubrieron otros casos de niños cuadrúpedos, una familia de tres hermanos en Irak y también algunas familias en Sudamérica.

Ser bípedos representó un salto evolutivo considerable: los fósiles de homínidos muestran evidencia de caminatas prehistóricas incluso millones de años antes del desarrollo de herramientas simples, antes de que nuestro cerebro adoptara su forma actual y mucho, mucho antes del desarrollo del lenguaje. Caminar puede ser una de nuestras herencias evolutivas más valiosas --pero puede ser menos importante de lo que asumimos. Después de todo, como especie somos muy jóvenes en el planeta, y nuestro material genético puede sorprendernos con comportamientos (llamados por los científicos "evolución reversa") que fueron la norma durante más tiempo del que los seres humanos llevamos en la Tierra.

[Slate]