Increíble imagen de un átomo visible a simple vista gana premio de fotografía científica

Las dimensiones minúsculas de un átomo y de toda la materia subatómica hacen que sea imposible para el ojo humano vaptarla. Pero gracias a una aplicación bastante astuta de tecnología de punta, los científicos han logrado fotografiar por primera vez un átomo único. David Nadlinger obtuvo el premio nacional de fotográfía científica del Reino Unido por esta prodigiosa foto, en la que se aprecia un punto de luz en un campo de iones. Un átomo atrapado entre dos electrodos, separados por 2mm.

Un átomo estándar mide apenas unas 10 millonésimas de 1mm (en 1mm cabrían 10 millones de átomos). Si bien los átomos de estroncio -como el de la imagen- son un poco más grandes, sólo podemos verlos porque absorben la luz del láser y luego la reemiten a una velocidad que puede captarse en una cámara.

La imagen muestra un punto de luz, un átomo cargado positivamente de estroncio, el cual se sostiene inmóvil por campos eléctricos que emanan de los electrodos de metal... Al ser iluminado por un láser, el átomo absorbe y reemite partículas de luz que hacen posible que una cámara lo capte utilizando una simple técnica de larga exposición. Pero lograr la imagen no fue nada fácil, se tuvo que emplear una cámara de alto vacío para albergar la trampa de iones. La fotografía fue realizada en el contexto de la investigación de computación cuántica en la que se utilizan iones enfriados por láser.

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