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Delta Acuáridas: la espectacular lluvia de meteoritos de los últimos días de julio

Ciencia

Por: Monse Aguilar - 07/28/2021

La lluvia de Delta Acuáridas es el último evento astronómico del mes de julio y lo puedes observar desde la comodidad de tu casa.
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Los cometas, al igual que la Tierra y los demás planetas, también orbitan alrededor del sol. Varias veces al año, a medida que nuestro planeta sigue su ruta, su órbita se cruza con la órbita de un cometa, lo que significa que ésta choca contra los residuos del mismo. A estos residuos se les denomina "meteoritos".

Los meteoritos son rocas espaciales que ingresan a la atmósfera de la Tierra. Conforme la roca espacial cae hacia nuestro planeta, la resistencia del aire sobre la roca genera un sobrecalentamiento de la misma. A este fenómeno físico-químico, producto de la interacción del aire con la roca se le conoce comúnmente como “estrella fugaz”. Sin embargo, no es la roca en sí misma lo que parece una estrella, sino el aire caliente que brilla a medida que la roca caliente atraviesa la atmósfera. Por lo tanto, cuando la Tierra encuentra muchos residuos al mismo tiempo, es cuando se produce una lluvia de meteoritos o como les decimos normalmente, una "lluvia de estrellas".

Ahora bien, los astrónomos han nombrado las lluvias de meteoritos con base en la constelación de la que aparentan provenir. Por ejemplo, la lluvia de meteoritos Oriónidas, se produce alrededor del 21 de octubre de cada año y aparenta originarse cerca de la constelación de Orión, el cazador.

En el caso de las Delta Acuáridas, hay que ubicar la constelación de Acuario, entre el Cuadrángulo de Pegaso y la estrella Fomalhaut. No existe certeza acerca de cuál es el cometa que origina esta lluvia. Alguna vez se pensó que se originó a partir de la desintegración de lo que ahora son los cometas rasantes Marsden y Kracht. Sin embargo, se cree que es el Cometa 96P Machholz el responsable de este hermoso fenómeno astronómico. Fue descubierto en 1986 y tiene una órbita corta de poco más de cinco años. 

En el afelio (el punto más alejado del sol), este cometa sale más allá de la órbita de Júpiter. En el perihelio (su punto más cercano al sol), el cometa 96P Machholz se encuentra en movimiento dentro de la órbita de Mercurio. Este cometa llegó al perihelio por última vez el 27 de octubre de 2017 y se estima que vuelva a hacerlo  el 31 de enero de 2023. 

La lluvia de Delta Acuáridas de este 2021, se podrá observar el 28, 29 y 30 de julio. Y aunque el avistamiento de este fenómeno se apreciará mejor en el Hemisferio Sur del planeta, las Delta Acuáridas también serán visibles desde México, Centroamérica y el sur de los Estados Unidos. Esta lluvia es uno de los eventos más esperados por los observadores astronómicos, ya que cuando estas constelaciones aparecen en el cielo dejan a su paso colas de gas ionizado, creando así una imagen en el cielo nocturno inigualable. 

Y tú, ¿Ya tienes todo listo para observar este magnífico evento estelar?


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Imagen de Portada: Jeff Golenski / Unsplash