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Hongo que se alimenta de plástico podría ser la solución a nuestros problemas

Ecosistemas

Por: pijamasurf - 04/08/2019

Esta singular especie natural del Amazonas podría contribuir a revertir la crisis de contaminación provocada por el uso excesivo de plástico

En medio de la crisis ambiental que atraviesa el planeta –provocada, sin duda, por las acciones y omisiones del ser humano– es posible que la naturaleza misma pueda ofrecer una solución contundente, pues de acuerdo a un hallazgo reciente, un hongo capaz de alimentarse de poliuretano, el componente químico esencial del plástico, que se encuentra en prácticamente cualquier producto que tengamos a nuestro alrededor (adhesivos, colchones, suelas de calzado, pintura, esponjas, prendas de lycra y spandex, condones, ruedas de plástico como las de los patines o las maletas, etcétera).

El espécimen en cuestión tiene el nombre científico de Pestalotiopsis microspora y su hábitat natural es la selva tropical del Amazonas. La singular cualidad de su dieta fue descubierta en 2011 por un grupo de jóvenes investigadores de la Universidad de Yale, durante una estancia realizada en Ecuador que tuvo como propósito conocer la resistencia de distintos organismos a la presencia de plástico en su entorno.

Un grupo de estos estudiantes analizó en específico el hongo mencionado y, para su sorpresa, enconr que esta especie hacía desaparecer toda muestra de poliuretano que tuviera a su alcance, en específico para satisfacer así sus necesidades de carbono. 

Cabe mencionar que el poliuretano se considera un polímero inerte y termoestable, lo cual quiere decir, entre otras cosas, que es prácticamente imposible fundirlo o disolverlo como usualmente se hace con otros plásticos en su proceso de reciclaje. Cuando el poliuretano se somete a altas temperaturas simplemente se degrada y de este modo se hace imposible reutilizarlo.

El Pestalotiopsis microspora, sin embargo, posee una enzima capaz de convertir una hidrolasa en serina, un proceso capital para hacer que el plástico mencionado pueda descomponerse naturalmente. Por si esto fuera poco, el hongo es capaz de realizar dicha operación en un entorno anaeróbico (es decir, carente de oxígeno), lo cual lo vuelve todavía más sorprendente. Todos los detalles de la investigación, publicados en un artículo de 2011 de la revista especializada Applied and Environmental Microbiology, editada por la Asociación Estadounidense de Microbiología, pueden consultarse en este enlace.

Hasta ahora la investigación sólo ha ofrecido noticia sobre las cualidades impresionantes de este hongo. Tal parece que la comunidad científica todavía es cauta respecto de los usos que se le podrían dar y si, como quizá algunos piensen ya, el Pestalotiopsis microspora podría ser la solución a la contaminación por plástico que hay en prácticamente todos los rincones del planeta.

 

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40kg de bolsas de plástico, la causa de muerte de esta ballena en Filipinas

Ecosistemas

Por: pijamasurf - 04/08/2019

Una ballena agonizante naufragó en las costas de Filipinas; al investigar la causa de su estado, los científicos encontraron una cantidad mortal de plástico en su tracto digestivo

Cada día surgen nuevos testimonios de la situación crítica en que se encuentra el medioambiente a causa de la actividad humana. Hace unas semanas dimos cuenta de la aparición súbita de una manada de osos polares en una región urbanizada de Rusia, una suerte de exploración obligada por la pérdida de recursos para su supervivencia en su hábitat natural.

Esta vez, la imagen que presentamos es tanto o más impactante. En las costas de Mabini, en Filipinas, un grupo de biólogos encontró una ballena agonizante, a la cual intentaron realizarle una intervención que le permitiera vivir. El cetáceo se encontraba en un estado avanzado de desnutrición y deshidratación y vomitaba sangre continuamente, pero los científicos mantuvieron la esperanza de poder ayudarlo.

Sus esfuerzos, sin embargo, se revelaron insuficientes, pues la ballena murió a las pocas horas de recalar en la playa. Decepcionados, los biólogos llevaron el cadáver a las instalaciones del Museo del Coleccionista D'Bone (la institución a la que están adscritos) para analizarlo y determinar las causas de su muerte.

Su sorpresa fue mayúscula al encontrar en el sistema digestivo del animal cerca de 40kg de plástico, en su totalidad bolsas o sacos de distintos tipos, desde aquellos que usan habitualmente los clientes de un supermercado hasta otros de tipo industrial utilizados en el almacenamiento y transportación de mercancías como arroz o plátanos, todo esto de acuerdo con la descripción realizada por Darrell Blatchley, fundador del Museo D'Bone.

La ballena en cuestión era un ejemplar de la especie conocida como zifio o ballenato de Cuvier (Ziphius cavirostris), que se encuentra en prácticamente todos los océanos del planeta (salvo por las zonas polares); su longitud va de los 6 a los 7m y su peso medio es de 3 toneladas; finalmente, su longevidad media es de 40 años. 

De acuerdo con estadísticas recabadas en 2010 por el diario The Wall Street Journal, Filipinas es el tercer país en el mundo en verter más plástico a los océanos, con un estimado de 0.75 millones de toneladas métricas desechadas en las aguas marítimas. El primer país en esta vergonzosa clasificación es China, y el segundo es Indonesia; entre los países americanos, Brasil y Estados Unidos figuran en los lugares 11 y 12 de la clasificación.

Si este tipo de acontecimientos no despiertan nuestra preocupación por un problema a todas luces alarmante, ¿qué hará falta entonces? ¿Y después no será demasiado tarde?

 

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