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Cómo los lobos ayudaron a evolucionar al Homo sapiens

Ciencia

Por: pijamasurf - 03/28/2015

Si el Homo sapiens no hubiera domesticado a algunos cachorros de lobo, nuestra evolución como especie hubiera sido muy distinta

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En la historia de nuestra evolución como especie hay algunos acontecimientos capitales que, en cierta forma, determinaron nuestra separación respecto del mundo. La agricultura y el descubrimiento del fuego son quizá los que mejor reflejan esa posibilidad de manipulación de los recursos exteriores a nuestro favor que nos distingue de otras especies. Otro de estos acontecimientos importantes es la domesticación de los lobos y su posterior evolución en perros.

Recientemente, Pat Shipman dio a conocer una hipótesis que otorga todavía más valor a este hecho. De acuerdo con la antropóloga de origen estadounidense, la alianza entre lobos y Homo sapiens fue un factor decisivo en la extinción del Homo neanderthalensis, la especie humana que por siglos habitó Europa hasta que desapareció sin que hasta la fecha se conozca la razón definitiva: algunas investigaciones relacionan la extinción con el cambio climático, y la otra hipótesis que goza de aceptación responsabiliza al Homo sapiens (venido de África) del exterminio de los neandertales.

Shipman parte de esta última premisa y a la mejor tecnología y capacidades del Homo sapiens añade la domesticación del lobo ocurrida poco después de la llegada de este a Europa. A diferencia de los neandertales, los Homo sapiens formaron una alianza estratégica con los lobos para cazar: los animales rastreaban y acosaban a la presa y los Homo sapiens se encargaban de matarla. Al final, cada uno recibía su parte correspondiente por el trabajo realizado y por los beneficios obtenidos: los Homo sapiens, por ahorrarse la fatigosa tarea de perseguir a un animal ante el cual físicamente se encontraban en desventaja; los lobos, por no arriesgar su vida con animales de mayor tamaño (mamuts, alces, etc.) o ante otros predadores.

“Seres humanos y perros de cacería eran, y todavía lo son, una combinación letal”, dijo Shipman, de ahí que desde que se formó, dicha alianza se haya colocado en la punta de la cadena alimenticia, incluso por encima de otros carnívoros como los leones y las hienas, que por entonces también habitaban algunas zonas de Europa. En cuanto a los neandertales, que cazaban a los mismos animales pero con sus propios recursos, poco a poco fueron desplazados y superados por los Homo sapiens.

Una de las pocas objeciones que ha recibido esta hipótesis es que, para funcionar, la domesticación de los lobos tendría que ser más antigua de lo que se cree hasta ahora. Muchos creen que esta ocurrió hace 10 mil años (a la par del desarrollo de la agricultura), otros extienden la antigüedad a 15 mil años, pero Shipman retrocede 33 mil años y a partir de un descubrimiento reciente realizado en Siberia y Bélgica (fósiles de lobos que muestran ya señales de domesticación, como las mandíbulas más anchas), propone esta posibilidad.

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Conoce a los fagos: "la materia oscura" viral que domina el planeta

Ciencia

Por: pijamasurf - 03/28/2015

Los bacteriófagos son los organismos más abundantes del mundo, superando por más del doble a las bacterias. Hasta la fecha sabemos poco de ellos, pero científicos creen que podrían ser instrumentales en el futuro de la medicina

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El biólogo Stephen Jay Gould escribió, parafraseando el Génesis: "Primero fue la bacteria", haciendo alusión tal vez a la teoría de que la vida en el planeta parece haberse originado a partir de estos microorganismos y, quizás también, a que desde cierta perspectiva son los organismos dominantes en la Tierra. Esta perspectiva del poder bacteriano global, sin embargo, está siendo desafiada por el estudio de los bacteriófagos, también conocidos como fagos, organismos virales que se alimentan solamente de bacterias y son por número los más abundantes del planeta (microbiólogos bromean con que la gran guerra original por el control del mundo es entre virus y bacterias). La periodista científica Nicola Twilley los llama "los titiriteros de las bacterias" y la National Science Foundation de Estados Unidos se refiere a ellos como "materia oscura viral". Esto último en alusión a que sabemos muy poco sobre estos intrigantes organismos submicroscópicos, algo que el profesor de la Universidad de Estatal  de San Diego, Forest Rohwer, quiere corregir nombrando este 2015 "el año del fago", celebrando así 100 años de su descubrimiento.

Rohwer es autor del reciente libro Life in Our Phage World, una introducción al fascinante y desconocido mundo de los bacteriófagos donde podemos aprender cosas como que que existe un estimado de 1031 fagos en el mundo, lo que los convierte, por mucho, en el organismo más numeroso del planeta. Según reseña Nicola Twilley, en una cucharada de agua de mar existen más fagos que personas en todo Río de Janeiro. Cada segundo estos endiablados nanoorganismos son responsables de 1 billón de billones de infecciones virales, destruyendo cerca de 40% de las células bacteriales en el océano cada día. Las bacterias muertas se hunden en el mar y remueven gases invernadero, contribuyendo a un delicado equilibrio ecológico cuya interdependencia apenas empezamos a sondear.

El diminuto tamaño de los fagos hace que sean sumamente difíciles de medir, estando al límite entre la física clásica y la física cuántica (otra razón para el apelativo de "materia oscura"). Como ocurre con los virus, están al límite de la vida, y en realidad no son considerados seres vivos (una definición un tanto escurridiza). Pese a que tienen genes, evolucionan y se reproducen, el hecho de no tener una estructura celular o un metabolismo propio hace que los fagos no sean considerados organismos vivientes (solamente organismos, acaso como los cristales).

Científicos señalan que los 2 mil millones de piezas genéticas que probablemente sólo existan en los fagos podrían hacerlos también la fuente más grande de diversidad genética y por lo tanto una reserva inexplorada de enormes aplicaciones para la salud, la energía o la agricultura. El profesor Rohwer cree que la excitación generalizada en el mundo de la microbiología y la medicina que genera el microbioma humano bacterial (y la ya gigantesca industria de los probióticos) podría ser superada por la manipulación bacteriofágica. "Vamos a poder hackear el microbioma humano con nuestros fagos. En unos años verás a personas manipulando a especies individuales [de bacterias] en el intestino con un bacteriófago, algo que no es muy difícil de hacer", dice Rohwer. Tal vez esto pueda ser un proceso más efectivo que el consumo de probióticos que por el momento no han logrado ser amaestrados para obtener resultados predecibles, si bien suponemos que podrían ser importantes en el tratamiento de prácticamente todas las enfermedades. De igual manera, los fagos podrían ser una alternativa a los problemas de resistencia antibiótica que han desarrollado las bacterias por el abuso de estos medicamentos, mayormente mal utilizados para combatir virus (para los cuales son inofensivos).

La abundancia de estos organismos es tal que, de hecho, cualquier persona puede tener su propia especie de fago si logra encontrar una --y debe de haber literalmente miles. Es más, cualquier persona puede nombrar el número de especies que quiera, no hay límites ante la desmedida cantidad de estos virus devora-bacterias. Aquí una serie de instrucciones para quienes quieran hacer una contribución de ciencia ciudadana.