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Genética faústica: científicos encuentran la manera de volver joven un cerebro viejo

Ciencia

Por: pijamasurf - 04/25/2013

Neurobiólogos de Yale identifican un gen que en el cerebro de las ratas sintetiza las moléculas necesarias para que suceda la transición entre la juventud y la adultez; suprimirlo provoca un reseteo en la edad cerebral, devolviendo este órgano la plasticidad de la adolescencia.

neuronaEl envejecimiento cerebral es uno de los procesos vitales que mayores efectos provocan en la salud humana, por la obvia importancia que este órgano tiene para el funcionamiento adecuado de nuestro cuerpo y aun nuestro equilibrio mental.

De ahí también que saber cómo y por qué envejece el cerebro y, derivado de esto, si hay una forma de frenar dicho declive, sea un motivo de investigación importante dentro de la neurociencia contemporánea.

Recientemente investigadores de la Escuela de Medicina de Yale identificaron un gen que en el cerebro de ratas es el causante de la pérdida de plasticidad en los cerebros adultos. Como se sabe, la plasticidad es esa capacidad para aprender cosas nuevas, para crear nuevas conexiones sinápticas y también para recuperarse con mayor facilidad y prontitud de lesiones cerebrales.

De acuerdo con este estudio, la actividad del Receptor Nogo 1 suprime la plasticidad de un cerebro adulto, por lo cual retirarlo de la escritura genética redundó en que al llegar a esta edad, las ratas con las que se experimentó conservaron los niveles de plasticidad de su juventud.

Pero todavía más sorprendente es que incluso en el caso de ejemplares adultos, bloquear el funcionamiento de este ge “reseteó” su cerebro, devolviéndole la plasticidad de la edad adolescente.

De acuerdo con Stephen Strittmatter, uno de los involucrados en la investigación, la función de este gen es sintetizar “las moléculas que el cerebro necesita para la transición de la adolescencia a la adultez”; por su parte Vincent Coates, responsable de la misma agrego que esto “sugiere que podemos retrasar el reloj de un cerebro adulto y recuperarlo de un trauma de la misma manera en que los niños se recuperan”.

El hallazgo presenta un panorama optimista para quienes han sufrido algún tipo de lesión cerebral, que en la mayoría de los casos provoca que una persona tenga que reaprender nuevamente operaciones que, como el movimiento de la mano, se creerían elementales. Si los resultados de esta investigación pueden extenderse al ser humano, esta regeneración sería notablemente más rápida.

“Sabemos mucho sobre el desarrollo temprano del cerebro, pero sorprendentemente poco de lo que sucede con este en la adolescencia tardía”, dijo Strittmatter.

[Yale]

La única fotografía conocida de Einstein junto a su legendaria fórmula e=mc2 (y otras emblemáticas imágenes del genio)

Ciencia

Por: pijamasurf - 04/25/2013

A pesar de lo famosos que son tanto Einstein como la fórmula con que relacionó la masa y la energía de la materia, se conoce solo una fotografía en que ambos se encuentran reunidos, un raro testimonio gráfico de 1934 que compartimos aquí junto con otras emblemáticas imágenes del físico.

albert einsteinPor razones que no siempre es fácil rastrear, hay descubrimientos científicos notablemente complejos o sofisticados que se cuelan hacia el conocimiento colectivo. En décadas pasadas ese fue el caso, por ejemplo, de la física cuántica, o al menos de algunas de sus nociones, que suscitaron la fascinación y la curiosidad de personas ajenas al ámbito científico que, entusiastas, las divulgaron, con lo cual ahora mucha gente (o más de la que se podría esperar para un conocimiento tan especializado) tenga nociones elementales sobre el principio de incertidumbre de Heisenberg, o la manera en que se comportan los fotones o los paquetes de energía a nivel subatómico.

En cierta medida esto fue posible gracias a los medios masivos de comunicación pero, sobre todo, a la dinámica y los mecanismos propios del mass media, a los gustos a los cuales obedece y también a los que genera (o impone).

Desde esta hipótesis se puede pensar que Albert Einstein lo tenía todo para convertirse en una figura de época, en emblema de un discurso específico: judío exiliado de su país por un régimen totalitario, genio excéntrico, científico brillante, inteligencia destacada. Para la modernidad occidental, para el liberalismo, incluso para la ideología capitalista, Einstein admitía ser utilizado como prueba palpable del éxito del sistema.

Quizá por ello (o por razones que nada tienen que ver con estas), su imagen nos seduce tanto. Nos impresiona su rostro triste y melancólico de una ocasión en que discutía asuntos de política internacional con Cord Meyer Jr., presidente de una organización que buscaba comprometer a los gobiernos nacionales para evitar guerras atómicas en el futuro. Nos impresiona, en otro sentido, su desenfado en pantuflos y en la playa, o la diversión pueril de verlo montado en una bicicleta. 

einstein_terapeuta

 

bici

 

Slippers

 

playa

 

Pero en un terreno más serio, y retomando lo planteado inicialmente, resulta interesante rescatar esta que, según se dice, es la única fotografía conocida del descubrimiento más emblemático de Einstein, la célebre fórmula e=mc2 que de algún modo condensa su teoría de la relatividad y, en el desarrollo de la física, planteó un punto de quiebre con respecto a todo lo que entonces comenzó a diferenciarse como física newtoniana. Hasta Einstein, la masa y la energía se consideraban propiedades más o menos separadas de la materia, pero según esta fórmula ambas poseen una relación de igualdad por mediación de una constante, c, la velocidad de la luz.

emc2

En cuanto a la imagen, esta proviene de una conferencia que el físico ofreció en la Universidad de Pittsburgh en 1934 a un centenar de estudiantes, para quienes derivó la famosa fórmula. Sin embargo, pese a su significancia histórica, la fotografía permaneció ignorada hasta 2007, cuando David Topper y Dwight Vincent (del Departamento de Historia y Física de la Universidad de Winnipeg, respectivamente) la redescubrieron en un viejo periódico de la época.

Como se ve, la calidad no es la mejor que se esperaría, pero aun así es posible distinguir el e=mc2 en la esquina inferior izquierda del pizarrón donde escribe el genio, con los signos ΔE0=Δm y E0=m. Esto último se debe, según Topper y Vincent, a que desde el inicio Einstein redujo la constante c a la unidad, con lo cual se explica la igualdad planteada.

pizarron

 

Los investigadores, por cierto, se tomaron el trabajo de manipular la imagen para aclarar lo que se encuentra escrito en las pizarras:

einsteinblackboard1

einsteinblackboard2

 

Este, en suma, es el único momento capturado en que Einstein se encuentra junto al desarrollo científico que lo llevaría tanto a los libros de historia como a ese álbum fotográfico colectivo, más o menos caprichoso, que muchos llevamos con nosotros.

*Da clic sobre las imágenes para verlas en mayor tamaño.

También en Pijama Surf: La enigmática e inesperada belleza de las pizarras en los laboratorios cuánticos

En Internet: David Topper & Dwight Vincent. "Einstein’s 1934 two-blackboard derivation of energy-mass equivalence" (PDF)

[Petapixel]