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Científicos del MIT descubren un nuevo estado de la materia

Ciencia

Por: pijamasurf - 12/26/2012

Científicos del MIT dan a conocer el hallazgo den quinto estado de la materia que viene a sumarse a los conocidos sólido, líquido, gaseoso y plasma: el “espín líquido cuántico”, que, entre otras características, destaca por su singular comportamiento magnético.

Un fragmento de herbertsmithita

Hasta hace poco la ciencia admitía 4 estados de la materia: sólido, líquido y gaseoso, los más conocidos, y el estado de plasma, que guarda semejanza con el gaseoso y se produce cuando un gas se calienta tanto que sus moléculas y sus átomos se ionizan.

Ahora, sin embargo, científicos del Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT, por sus siglas en inglés) han anunciado el hallazgo de un quinto estado que además tiene un tipo de magnetismo tampoco conocido hasta ahora.

Los científicos denominaron el estado “espín líquido cuántico” (quantum spin liquid, QSL) y se trata de un cristal sólido cuyo magnetismo se encuentra en flujo constante. La orientación magnética de sus electrones fluctúa conforme interactúa con otros electrones cercanos, “solo que hay una fuerte interacción entre ellos y, debido a efectos cuántos, no se fijan en un lugar”, según describió Young Lee, el investigador responsable del descubrimiento.

Cabe aclarar que, en física y química, se admitían solo dos tipos de magnetismo: el ferromagnetismo y el antiferromagnetismo. El primero es el más conocido, desde tiempos remotos, y el cual consiste en que el giro (spin) o carga de cada electrón está alineada en la misma dirección, generando dos polos distintos. En el antiferromagnetismo, por el contrario, los electrones vecinos apuntan en dirección opuesta, por lo cual el magnetismo de un objeto queda reducido a cero.

En el caso del QSL, parece ser que la intensa interacción magnética permite el fenómeno ampliamente documentado del enlazamiento cuántico de amplio alcance, el cual, entre otros usos, podría encontrar aplicaciones sorprendentes en el ámbito de las telecomunicaciones (sobre todo por su capacidad como superconductor en altas temperaturas).

El estado QSL fue teorizado desde 1987, pero solo hasta hace poco pudo comprobarse su existencia, luego de que los investigadores pasaran 10 meses creciendo una pequeña franja de herbertsmithita (también conocida como anarakita), un mineral haluro del que se sospechaba que tenía dicho estado y la cual fue necesario bombardear con una dispersión neutrones para analizar su estructura y descubrir que, en efecto, se trata de un buen ejemplar de materia en QSL.

Para los interesados, en este enlace se encuentra el artículo donde Lee y sus colegas reportan el hallazgo.

[Extreme Tech]

Estas personas ya viven en una colonia humana en Marte

Ciencia

Por: pijamasurf - 12/26/2012

Como parte de una simulación de las condiciones que enfrentará una hipotética colonia humana en Marte, la Mars Society ha puesto en marcha el proyecto Mars Desert Research Station, con el cual busca emular la vida en el planeta rojo a partir de un ambiente controlado en Hanksville, al norte de Utah.

Algún día el ser humano, por razones que van de la destrucción planetaria al semper altus que caracteriza una faceta de nuestra naturaleza, establecerá colonias en Marte, reductos de personas como cualquiera que vivirán en el llamado planeta rojo, haciendo de este un nuevo territorio de nuestra especie y una nueva etapa en la civilización.

Pero mientras llega ese momento, antes hay que calcular con qué podría enfrentarse el primer grupo de peregrinos interplanetarios, de ahí que la Mars Society, organización internacional sin fines de lucro, haya puesto en marcha el proyecto Mars Desert Research Station, el cual simula las condiciones de dicho planeta en una región desértica de Hanksville, al norte de Utah.

Diane Turnshek, escritora de ciencia ficción, es una de las residentes y describió para el sitio io9 las condiciones en que se encuentran ella y sus compañeros:

Vestimos trajes espaciales en el exterior, montamos vehículos todoterreno, tenemos un desfase de comunicación de 20 minutos, comemos comida rehidratada y deshidratada y practicamos la conservación extrema del agua.

A continuación algunas imágenes del campamento. Asimismo, en el sitio del proyecto pueden consultarse, además de más fotografías, los blogs de algunos de los participantes, Diane Turnshek y otros cuatro.

 

[io9]