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Astrónomos encuentran “Santo Grial” que podría explicar la formación de nuestro sistema solar

Ciencia

Por: pijamasurf - 12/12/2012

Astrónomos documentan, por primera vez en la historia, el nacimiento de una estrella, lo cual también da pistas sobre la formación de nuestro propio sistema solar.

La formación del universo es, fuera de toda duda, uno de los procesos más enigmáticos que desafían las capacidades humanas de conocimiento e investigación del mundo en el que vivimos, de ahí que cualquier indicio que se tenga al respecto contribuya a entender mejor cómo, aparentemente de la nada, surgió nuestra residencia en el cosmos.

En este sentido, un grupo de astrónomos en Estados Unidos encontró un “Santo Grial” que podría arrojar luz sobre la manera en que se formó nuestro sistema solar.

Por primera vez en la historia de la astronomía, se registró el nacimiento de una estrella a partir de una combinación de gas y polvo. La “pequeña” tiene tan solo 300 mil años de edad (nuestro Sol ronda los 6 mil millones) y se encuentra a 450 años luz de la Tierra, en la constelación de Tauro. Su importancia radica en que el surgimiento de un astro de este tipo, justo porque nunca antes había sido documentado, era una especie de eslabón perdido en la información que se tiene sobre la evolución del universo.

Entre otros aspectos, el comportamiento de la estrella —denominada L1527 IRS— revela algunas pistas sobre las etapas propias de la formación de un sistema solar. De entrada se ha observado que el joven astro está rodeado de un disco de material cósmico cuya velocidad de rotación cambia según la distancia a la que se encuentre este mismo, un poco de la misma manera en que las órbitas de los planetas varían según la cercanía o lejanía que tengan con respecto al Sol.

Para Hsin-Fang Chiang, investigador post-doctoral en la Universidad de Illinois, este patrón, conocido como rotación kepleriana, “marca uno de los primeros pasos esenciales para la formación de planetas”. John Tobin, por su parte, estudiante en el Observatorio de West Virginia, piensa que dicho proto-sistema tiene muchas de las características que, se supone, nuestro sistema solar tuvo en etapas más tempranas.

En cuanto al mote de “Santo Grial”, quizá este se deba a la figura que la estrella y el disco que la rodea trazan.

[Daily Mail]

Científicos del MIT descubren un nuevo estado de la materia

Ciencia

Por: pijamasurf - 12/12/2012

Científicos del MIT dan a conocer el hallazgo den quinto estado de la materia que viene a sumarse a los conocidos sólido, líquido, gaseoso y plasma: el “espín líquido cuántico”, que, entre otras características, destaca por su singular comportamiento magnético.

Un fragmento de herbertsmithita

Hasta hace poco la ciencia admitía 4 estados de la materia: sólido, líquido y gaseoso, los más conocidos, y el estado de plasma, que guarda semejanza con el gaseoso y se produce cuando un gas se calienta tanto que sus moléculas y sus átomos se ionizan.

Ahora, sin embargo, científicos del Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT, por sus siglas en inglés) han anunciado el hallazgo de un quinto estado que además tiene un tipo de magnetismo tampoco conocido hasta ahora.

Los científicos denominaron el estado “espín líquido cuántico” (quantum spin liquid, QSL) y se trata de un cristal sólido cuyo magnetismo se encuentra en flujo constante. La orientación magnética de sus electrones fluctúa conforme interactúa con otros electrones cercanos, “solo que hay una fuerte interacción entre ellos y, debido a efectos cuántos, no se fijan en un lugar”, según describió Young Lee, el investigador responsable del descubrimiento.

Cabe aclarar que, en física y química, se admitían solo dos tipos de magnetismo: el ferromagnetismo y el antiferromagnetismo. El primero es el más conocido, desde tiempos remotos, y el cual consiste en que el giro (spin) o carga de cada electrón está alineada en la misma dirección, generando dos polos distintos. En el antiferromagnetismo, por el contrario, los electrones vecinos apuntan en dirección opuesta, por lo cual el magnetismo de un objeto queda reducido a cero.

En el caso del QSL, parece ser que la intensa interacción magnética permite el fenómeno ampliamente documentado del enlazamiento cuántico de amplio alcance, el cual, entre otros usos, podría encontrar aplicaciones sorprendentes en el ámbito de las telecomunicaciones (sobre todo por su capacidad como superconductor en altas temperaturas).

El estado QSL fue teorizado desde 1987, pero solo hasta hace poco pudo comprobarse su existencia, luego de que los investigadores pasaran 10 meses creciendo una pequeña franja de herbertsmithita (también conocida como anarakita), un mineral haluro del que se sospechaba que tenía dicho estado y la cual fue necesario bombardear con una dispersión neutrones para analizar su estructura y descubrir que, en efecto, se trata de un buen ejemplar de materia en QSL.

Para los interesados, en este enlace se encuentra el artículo donde Lee y sus colegas reportan el hallazgo.

[Extreme Tech]