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El océano luminoso de Encélado, la luna de Saturno que podría albergar vida extraterrestre

Ciencia

Por: pijamasurf - 04/05/2012

El océano global que parece existir en la superficie de Encélado podría ser el hervidero de vida extraterrestre, según nuevos descubrimientos de la NASA

Nuestro sistema solar nos tiene reservadas múltiples maravillas aún ignotas. Muchas de ellas seguramente estarán en los cientos de lunas que existen orbitando alrededor de los grandes planetas del sistema. 

Encélado, una de las 66 lunas conocidas de Saturno, es sin duda uno de los grandes candidatos a despertar nuestro sentido de asombro cósmico. Esto es lo que sugiere la exploración de la venerable sonda Cassini que por los últimos años ha estado estudiando a Saturno, el original Señor de los Anillos. 

Encélado ha llamado la atención de los astrónomos desde hace tiempo especialmente por su deslumbrante luminosidad.  El brillo que despide un planeta --la cantidad de luz solar que refleja-- es conocido como albedo, y es determinado en gran medida por el color de la superficie de un planeta o su satélite.  Aunque pensamos que la Luna es un cuerpo celeste muy brillante, el albedo de nuestro satélite es apenas un 12%, en parte por el polvo ceniciento que la cubre. El albedo de Encélado, en cambio, llega casi a un 100%, como un espejo inmaculado.

Esto significa que su superfice está compuesta casi sólo por cristales de hielo, los cuales se regeran constantemente --esto permite una pulcrituda reflejante, por así decirlo.

Desde 2008 Cassini confirmó que las estructuras criovolcánicas (volcanes de hielo) que se encuentran en Encélado contiene agua ordinari y dióxido de carbono, monóxido de carbono, potasio y otros material orgánicos. La presión gravtiacional que ejercer las lunas hermanas de Encelado hacen que se mantenga caliente, conn depósitos de agua líquida y voclanes haciendo erupción.

Hace una semana los científicos que llevan el proyecto Cassini  descubrieron enormes fisuras en las regiones calientes de los polos que sugieren que debe de haber un gigantesco océano en Encélado, quizás incluso un océano global, algo que comparte con Europa, la luna de Júpiter.

El preciso equilibrio gravitacional en el que se encuentra Encelado en el arco interior de los anillos de Saturno y esta composición de elementos orgánicos en un océano que podría ser un caldo de cultivo, alzan la posibilidad de que vida extraterrestre exista en nuestro sistema solar:  es posible que el luminoso mar blanco de esta luna esté repleta de microorganismos y quizás, apelando más a la ciencia ficción, pueda haber una especie de conciencia global océanica organizada en una red de cristales con sus respectivos saltos evolutivos.

[Time]

Auroras en la atmósfera de Urano captadas por primera vez en la historia

Ciencia

Por: pijamasurf - 04/05/2012

El célebre telescopio espacial Hubble, que se acerca ya al final de su vida útil, registra por primera vez en la historia un par de auroras ocurridas en la atmósfera de Urano.

Las auroras no son fenómenos atmosféricos exclusivos de nuestro planeta. Desde hace algunos años se sabe y en ciertos casos incluso se han registrado manifestaciones de estos fenómenos en los cielos de Júpiter y Saturno (en los archivos de Pijama Surf hay constancia de las auroras jupiterinas y también de las saturnales).

Ahora el célebre telescopio Hubble vuelve a aportar material para el asombro al dar cuenta de auroras ocurridas en Urano, de las cuales, si bien ya desde 1986 la sonda espacial Voyager 2 recogió pruebas que apuntaban a su existencia, nunca hasta hace unos meses se habían presentado las condiciones necesarias para captar una de estas en toda su presencia.

Fue en septiembre del año pasado cuando un equipo dirigido por Laurent Lamy, astrónomo del Observatorio de París, se enteró que una tormenta solar se cernía sobre Urano, por lo cual los científicos se apresuraron a hacer coincidir el atisbo del Hubble con el momento en que esta tormenta sobreviniera sobre el planeta.

Los resultados, por fortuna, fueron exitosos, y seis semanas después el telescopio espacial registró las primeras tomas de auroras en Urano. En ambas imágenes, las auroras son los dos puntos blancos que destacan sobre la superficie de la esfera. 

Además, la observación sugiere a los astrónomos nuevos indicios de que dichos fenómenos atmosféricos podrían estar relacionados también con la inclinación de cada planeta, pues la mínima duración que las auroras tienen en la atmósfera de Urano podría deberse a que dicho planeta posee un eje magnético a 60 grados de su eje de rotación, además de que este tiene una inusitada inclinación de 98 grados en relación con su órbita en torno al Sol (como si Urano fuera dando piruetas conforme se traslada).

Por otro lado, este podría ser uno de los últimos descubrimientos del Hubble, cuya vida útil está a punto de expirar.

[io9]